曾经它才是智能手机王者,直到有一天自废了武功

对于当前的手机消费者来说,提到手机上的高性能处理器,大家首先想到的多半会是高通骁龙、三星Exynos。但是,对于2007年的手机发烧友们来说,彼时的高通还只是CDMA功能机芯片的代名词,三星更是尚未崭露头角——在那个时候,牢牢占据顶级智能手机市场的厂商,其实是我们无比熟悉,但如今却怎么也不会联想到手机领域的……



对,就是Intel(英特尔)~而且,不同于后来饱受诟病的移动版Atom(凌动)处理器所采用的x86架构,现在的手机用户们可能很难想到,Intel曾经是ARM处理器的坚定支持者和技术领军品牌!


事情要追溯到1997年,当时,Intel刚刚从DEC公司(这也是一个有故事的企业)收购来了StrongARM架构——这是一种基于ARM V4指令集,由DEC自主开发的低功耗处理器技术。在当时来说,StrongARM正如它的名字那样,比公版的ARM架构性能要强得多。



对于彼时的Intel来说,收购StrongARM的本意是为了填补自身在低功耗RISC处理器市场上的产品线空白。但Intel的工程师们显然不满足于用别人家的现成玩意。于是,在吸收了StrongARM架构的精髓之后,经过为期五年的开发,2002年全新的Intel XScale移动处理器横空出世了。



XScale有多厉害呢?首先,从架构上来说,Intel“炫技”般地把自家在PC处理器上的MMX多媒体指令集移植到了部分XScale处理器内部,让它们早在2004年左右就具备了对视频解码、3D渲染的硬件加速能力。要知道,直到六七年之后,公版ARM Cortex-A8架构才总算是具备类似的浮点加速单元(而且还是可选的),Intel XScale的性能之强可见一斑。



除此之外,由于融入了大量Intel PC处理器的技术,移动版的XScale甚至具备一定程度上的PC扩展设计,比如说,它就内置了PCI甚至是AGP总线,这意味着使用Intel XScale处理器的手机理论上是可以“安装”独立显卡的。而事实上,在2006-2007年,我们熟悉的NVIDIA公司就专门推出了GoForce系列手机独立显卡产品。它与Intel XScale处理器配合之后,能够为那个时候的智能手机带来包括DVD视频硬件解码、近似于GeForce 2显卡的真3D游戏性能、对流媒体电视(也就是我们今天的网络电视)功能的支持以及高达1000万像素的图片编码能力——请注意,这是2007年的时候喔!



最后,由于XScale处理器是由Intel自家的半导体工厂进行生产,这也意味着在当时,它毫无疑问地拥有了世界上最先进的制程加持。而先进制程带来的直接好处就是超高的主频。以XScale家族最常见的PXA270为例,其主频早在2004年就做到了624MHz,相比之下,大家熟悉的初代安卓手机们所采用的高通MSM7200A,在2007年也才刚刚达到528MHz而已……



事实上,Intel XScale处理器在那个时候是如此强势,以至于包括HTC、三星、摩托罗拉、华硕等一线厂商纷纷在自家的旗舰产品中以采用Intel处理器作为宣传卖点。而Intel的XScale部门也摩拳擦掌,已经准备发布下一代主频更高、多媒体性能更强的“Monahans”新架构产品。


然后,2006年年中,Intel做出了一个重要的决定:他们把整个XScale部门打包卖给了Marvell!而且还喜滋滋地宣布,将会继续用自家工厂为Marvell代工还未上市的新一代处理器……



等等?产品性能领先、销路也完全不是问题的时候选择出售业务,这是什么骚操作?然而,在当时刚刚上任的Intel新CEO Paul Otellini看来,卖掉“不够赚钱”的手机芯片业务,能够削减公司的运营开支,同时让技术开发部门“更加专注于X86处理器、低电压X86以及WiFi、WiMAX等无线网络技术”。


emmm……回顾这段时间的Intel X86产品线我们不难发现,这个时间段,Intel大名鼎鼎的初代酷睿移动版刚刚在笔记本平台上一扫此前奔腾时代的阴霾,而开创了全新时代的桌面版酷睿2处理器距离发布还仅有一个月的时间。站在2019年的视角,我们显然没法一味地去苛责Intel在备受瞩目的新品即将上市之前,选择“精兵简政”来强化企业竞争力的行为。当然,从更长远的角度去看,Intel就此阔别智能手机SoC市场,以至于到如今都没能再有什么建树也是事实。



然而,根据近日外媒的报道,Intel自从去年夏天开始,便已经在与多家企业接触,谋求出售其调制解调器(即俗称的基带)业务。有意思的是,几乎是同时间,Intel也迎来了一位新CEO Robert H. Swan的上任,与此同时,坊间关于Intel 10nm制程遭遇不顺的传言四起,以至于Intel不得不在年底提前公布采用新制程、新设计、新指令集的“Sunny Cove”CPU……


新官上任、PC CPU技术再一次遭遇变革的关键期,同时移动端被认为“营收前景不佳”——这一切看起来都是那么眼熟。然而,再一次的抉择之后,在前方等待着Intel的,究竟是x86传统强势业务的再一次爆发,还是进一步错失手机市场的追悔莫及呢……


这,就只有时间能够给我们答案了。


【本文图片来自网络】



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